Silver Lake Partners gana US$ 2900 millones el día de pago de Skype

El acuerdo de Microsoft por US$ 8500 millones llega 18 meses después de que la firma de venture capital de Silicon Valley liderara la adquisición por US$ 1900 millones de una participación mayoritaria en Skype. 24 de Mayo 2011

Por Ashlee Vance

No se sorprenda al escuchar los brindis de las copas en las oficinas de Silver Lake Partners en el Silicon Valley . La firma de private equity emergió como la clara ganadora luego de que Microsoft comprara Skype por US$ 8500 millones el 9 de mayo.

Hace unos 18 meses, Silver Lake lideró un grupo de inversores que le compraron a EBay el 70 por ciento de participación en Skype por US$ 1900 millones. En ese momento, parecía que los inversores habían quedado atrapados con una marca de Internet que no cumplía con la performance. Skype aumentó su importancia a mediados de los 2000 como uno de los primeros proveedores de voz sobre IP (VOIP), que envía llamadas telefónicas a través de Internet, y fue comprado por EBay en 2005 por US$ 2600 millones. Su nombre se transformó en sinónimo de llamadas vía web, pero la compañía fue lenta para lanzar productos nuevos, fracasó en ganar mucho dinero de su inmensa popularidad, y quedó empantanada en una pelea de propiedad intelectual entre EBay y sus fundadores. A pesar de estos errores, Egon Durban, managing director de Silver Lake, vio suficiente potencial en Skype como para poner US$ 940 millones, la mayor inversión en capital de la firma en sus 12 años de historia.

Durban y un equipo de 20 ejecutivos de Silver Lake se dispusieron a realizar trabajo de cirugía reconstructiva en la performance de Skype. En un punto, la firma tenía cinco personas en el board de Skype, incluyendo a Durban, el co-CEO Jim Davidson, y el managing director Charles Giancarlo. Silver Lake puso a punto el management de Skype, resolvió los problemas de propiedad intelectual y aceleró el desarrollo de productos, con actualizaciones semanales en lugar de mensuales. En agosto de 2010 la compañía presentó los papeles para juntar US$ 100 millones en una oferta pública. “Skype podrá tener el mismo nombre hoy, pero Microsoft no está comprando la misma compañía que nosotros adquirimos”, dice Durban.

Delgado, alto, y de sólo 37 años, Durban emite una vibración de maestro-del-universo cuando habla acerca del acuerdo de Skype o, de hecho, cualquier tema de negocios. Llegó a Silver Lake luego de trabajar en la división de Investment Banking de Morgan Stanley. Es un raro híbrido del Valley, parte genio de Wall Street y parte geek. “Es un comprador brillante y un brillante inversor de tecnología en el mismo cuerpo”, dice Marc Andreessen, co-fundador de la firma de venture capital Andreessen Horowitz, que también invirtió en Skype. “Casi nunca se ve eso”. Ese tipo de elogios seguramente fluyan más fácilmente de Andreessen ahora que Silver Lake transformó su apuesta de US$ 940 millones en una ganancia inesperada de US$ 2900 millones para la firma.

A pesar de las estadísticas de uso de Skype -170 millones de suscriptores, 600.000 nuevas usuarios diarias, y 207.000 millones de minutos de tiempo de chat el año pasado- los desafíos todavía se avecinan. El año pasado, Skype perdió US$ 7 millones en una facturación de US$ 860 millones y retrasó sus planes de oferta pública. Muchos escépticos todavía se cuestionan si Skype puede transformar sus usuarios, la mayoría de los cuales no pagan por el servicio, en clientes. Como un vendedor de autos de lujo que felicita a un comprador por su buen gusto, Durban insiste que Microsoft eligió un ganador. Ya se armaron planes para flanquear los video chats de Skype con publicidades y venderle el servicio a las empresas. “Microsoft probablemente lo consiguió en un punto de inflexión antes de que mostráramos la nueva ola grande de crecimiento”, dice.

The bottom line: la compra de Skype por parte de Microsoft en US$ 8500 millones es una ganancia inesperada para la firma de private equity Silver Lake. La compañía de llamadas por Internet todavía no tiene ganancias.



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